Comenzar una empresa de ferretería abierta y construir al aire libre

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Durante casi todo el tiempo que nos hemos conocido los tres, hemos hablado de las cosas que haríamos cuando tuviéramos nuestra propia compañía. La seriedad de esa declaración creció y disminuyó con el tiempo. Pero a principios de este año, un amigo que estaba empezando a trabajar con la plataforma de microcontroladores Arduino construyó un contador binario de 8 bits y nació una idea: ¿Por qué no hacer un mostrador más grande? ¿Por qué no hacer un reloj? Esta idea se convirtió en el comienzo de Maniacal Labs, una compañía que planeamos dirigir siguiendo los ideales del software y hardware de código abierto.

Hemos sido fans de relojes únicos y a menudo apenas legibles durante mucho tiempo, así que esto nos pareció perfecto para nuestro primer proyecto. Llevando esa idea del contador binario varios pasos más allá, creamos el Kit de Relojes de Época Binaria, un nuevo giro a la vieja idea del reloj binario.

El reloj muestra la hora como una representación binaria de 32 bits de la hora de época de Unix. Uno podría preguntarse: «¿Cómo se puede leer esto, incluso desde el punto de vista humano?» Bueno, eso depende de lo rápido que se lea el binario, convirtiéndolo a decimal y luego convirtiendo ese número de segundos desde 1/1/1970 a una fecha y hora normal. Simple, ¿verdad?

Aunque no pretende reemplazar su aburrido y cotidiano reloj, este proyecto pretende expresar nuestra creatividad y está diseñado para que el usuario final tenga una amplia oportunidad de expresar la suya. Creemos que enseñar a otros es uno de los fundamentos fundamentales del movimiento del código abierto. No queremos simplemente ofrecer algo limpio con lo que jugar. Nos esforzamos por proporcionar maneras de ayudar a construir y expandir el conocimiento de nuestros clientes, como nosotros mismos hemos aprendido de otros.

Unirse a una gran comunidad

Entre los tres, tenemos experiencia en los campos del software, la electricidad y la ingeniería mecánica. Y todos tenemos trabajos diurnos en industrias muy cerradas y patentadas. No estaríamos donde estamos hoy sin la maravillosa comunidad de código abierto y el movimiento de creadores. Una de las cualidades más visibles de estas comunidades es su voluntad de ayudar tanto a los principiantes como a los expertos. No somos exactamente principiantes, pero ciertamente no somos expertos. Unas pocas búsquedas en la gran comunidad de StackExchange.com descubrieron una gran parte del proceso y de los escollos que tuvimos que superar mientras diseñábamos nuestro primer producto. Y esperamos recompensar a la comunidad enseñando con los proyectos que creamos.

En un mundo oscuro y cerrado, habríamos gastado miles de dólares en desarrollo y licencias de software sólo para sacar algunos proyectos simples de la fase de prototipo. Afortunadamente, con acceso a plataformas abiertas de software y hardware, nuestro primer prototipo de Reloj de Época Binaria nos costó menos de $50 y no requirió que cediéramos nuestras ideas a algún señor corporativo. De hecho, Maniacal Labs se inició sin ningún tipo de financiación externa. Como una reacción nuclear controlada, pretendemos que la empresa sea autosuficiente (menos la radiación y los residuos peligrosos, por supuesto).

Desde el lanzamiento de nuestro primer producto, hemos recibido una serie de recomendaciones de la comunidad para mejorar el software y el hardware, que probablemente aparecerán en futuras versiones. Las plataformas abiertas nos permiten iterar rápidamente a través de nuevos diseños, y diseñar a la vista del público. Estamos compartiendo no sólo nuestro código y archivos de diseño, sino también nuestro proceso.

Lecciones aprendidas como nueva empresa

No pretendemos que nuestro primer proyecto sea perfecto en su estado actual. Un sinfín de horas de discusión y pensamiento se dedicaron a cada aspecto de la misma mientras saltábamos (y tropezábamos) sobre obstáculos que nunca hubiéramos considerado. Aquí están algunas de las cosas que aprendimos a lo largo del viaje.

Las limitaciones son tu amigo. Es fácil verse atrapado en el deseo de incluir en un producto todas las funciones que pueda desear. Pero si lo hace, rápidamente se volverá demasiado grande, costoso y complicado. Cuando diseñamos el Reloj de Época Binaria, había muchas opciones para manejar los 32 LEDs necesarios. La opción generalmente es ir con uno de los muchos chips del conductor del LED disponibles. Esto hace que la administración de energía y el código sean fáciles, pero puede añadir un gran coste a un circuito. Seguro, tres dólares extra pueden no sonar como mucho para un proyecto único, pero cuando tienes que conseguir las piezas para 50 kits, ese pequeño extra se acumula rápidamente, especialmente cuando pagas todos los componentes de tus propios bolsillos.

En cambio, con algún diseño de hardware astuto, fuimos capaces de manejar los 32 LEDs con el microcontrolador en sí (un ATMega). Esto hizo el código más complicado y requirió algunos cálculos cuidadosos para asegurar que los LEDs fueran lo suficientemente brillantes sin sobrecargar al ATMega, pero ahora, el circuito es considerablemente más simple y barato. Como ventaja adicional, aprendimos mucho sobre temporizadores de hardware y multiplexación; conocimiento que, cuando se comparte, puede proporcionar el momento Eureka! para otra persona.

Pero es importante asegurarse de que usted puede vivir dentro de cualquier límite autoimpuesto. Había muchas cosas que podíamos haber hecho para que el reloj fuera aún más barato de producir. Por ejemplo, podríamos haber dejado el chip ATMega registrado internamente, haber dejado caer las cabeceras FTDI e ICSP, o haber usado un microcontrolador diferente y más barato. Pero esas decisiones habrían hecho que el reloj ya no fuera compatible con la plataforma Arduino, tomándolo de un kit que es fácil de usar para un principiante en microcontroladores, a uno que requiere un veterano más experimentado. Una parte importante de por qué hacemos lo que hacemos es porque nos encanta ver a alguien entrar en la electrónica por primera vez y realmente aprender algo. Si no hubiera sido por elegir mantener la compatibilidad con Arduino, puede que no hubiésemos visto grandes hacks como la pantalla de aProton Pack de un amigo de Maniacal Labs que acaba de empezar a trabajar con la plataforma Arduino.

Fue otra limitación que nos llevó a utilizar el gran y de código abierto KiCad EDA. EDA significa Electronic Design Automation (Automatización del diseño electrónico), que es lo que nos ayuda a diseñar el esquema del circuito, diseñar la placa de circuito impreso final y generar los archivos necesarios para enviarlos a un fabricante de placas de circuito impreso. Inicialmente nos planteamos la posibilidad de utilizar CadSoft EAGLE para el diseño de la placa de circuito impreso. A pesar de ser de código cerrado, EAGLE tiene una adopción extremadamente amplia (casi el estándar de la industria excepto para las compañías realmente grandes) y una plétora de librerías de piezas de libre acceso. Desafortunadamente, nuestro presupuesto inicial era casi nulo y aunque existe una versión gratuita, debido a la licencia, no pudimos utilizarla en un proyecto comercial (incluso uno de código abierto). Además, la versión gratuita de EAGLE tenía varias limitaciones. KiCad vino al rescate con un gran conjunto de herramientas, más bibliotecas de piezas disponibles de lo que esperábamos, y ninguna de las limitaciones. Para colmo, el uso de KiCad significaba que hasta el último detalle del reloj, incluyendo las herramientas utilizadas para crearlo, era gratuito y de código abierto.

Aunque apenas hemos comenzado, el viaje hasta donde estamos ahora ha sido bastante largo, y hemos aprendido mucho. Nos inspiramos en Adafruit, SparkFun, Evil Mad Science Laboratories y otros. Estas compañías se esfuerzan por educar, informar y capacitar a sus clientes a través de productos de calidad, instrucciones detalladas y participación activa en la comunidad. Como resultado, sus clientes están equipados no sólo con las herramientas para ser creativos, sino también con la claridad y el conocimiento para expresar esa creatividad de maneras increíbles. Esperamos que al seguir el ejemplo de estos gigantes de la industria, nuestra incipiente operación pueda tener un impacto significativo y positivo en la comunidad.

¿Quieres echar un vistazo a las entrañas de nuestro primer producto? Todo el código fuente del firmware y los archivos de diseño PCB para el Reloj de Época Binaria se pueden descargar de nuestro repositorio GitHub. Todo está disponible bajo la licencia del MIT para que cualquiera pueda usarlo o modificarlo. Siempre nos encanta ver las nuevas ideas que se le ocurren a la gente, así que por favor siéntase libre de enviarnos cualquier hackeo o mejora!

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