¿El hardware de diseño abierto tiene cabida en la fabricación?

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¿Te acuerdas de HeathKit? ¿La compañía que vendía kits de placas de circuitos y resistencias que usted podía ensamblar para hacer su propia electrónica?

La construcción de un HeathKit no fue una gran hazaña de la ingeniería – venía con una lista fija de partes y el esquema – pero le ayudó a entender cómo funciona la electrónica permitiéndole ensamblar sus propios productos electrónicos. Y en aquellos tiempos, una radio HeathKit bien construida era tan buena como las que se compraban en las tiendas.

HeathKit se quedó en el camino al aumentar la complejidad de los productos, y la diferencia de calidad entre lo que se podía comprar comercialmente y lo que se podía construir uno mismo se hizo demasiado grande, pero gracias a la popularidad de publicaciones como la revista MAKE y al aumento de la disponibilidad de piezas electrónicas especializadas y software de código abierto, ha comenzado un renacimiento de los fabricantes.

Y cuando la mentalidad del fabricante se combina con los recientes desarrollos en hardware -como el éxito de Arduino, una plataforma de creación de prototipos electrónicos de código abierto- tengo que preguntarme si las condiciones son las adecuadas para que una comunidad de hardware de diseño abierto y con mentalidad de fabricante pueda reivindicar un derecho en el panorama de la fabricación de consumo.

El software ha sentado las bases filosóficas para el diseño de código abierto

El éxito de Linux y otras herramientas de código abierto ha demostrado que ciertas clases de software ofrecen mayor funcionalidad y valor a través de un proceso de desarrollo abierto y colaborativo. No sólo se ha demostrado que estas plataformas de software de código abierto pueden añadir valor, sino que incluso hay ejemplos, como Red Hat y Springsource, de empresas rentables que publican sólo software de código abierto. Estas compañías regalan el producto y ganan dinero al proporcionar soporte, servicios, integración y comunidad para ese software.

La creciente aceptación de los productos de software de código abierto presenta una pregunta interesante para los fabricantes de hardware: ¿podría una comunidad de fabricantes de hardware en crecimiento crear un valor similar en el hardware de diseño abierto? ¿Existe una clase de productos para los cuales el modelo de diseño abierto es mejor que el modelo de desarrollo propietario?

El hardware de diseño abierto domina en algunos lugares inusuales

A primera vista, parece que Arduino es un modelo único para el diseño de hardware de código abierto, pero hay otros mercados en los que el hardware de diseño abierto producido en serie ha tenido éxito, e incluso ha dominado. Por ejemplo, la pistola M1911, la clásica «Colt 45», se fabrica en todo el mundo desde hace décadas con un diseño abierto. Del mismo modo, la ametralladora AK-47 fue diseñada en Rusia, pero ahora se fabrica en todo el mundo a partir de especificaciones ya disponibles.

El éxito del modelo de diseño abierto en el mercado de las armas es informativo. Para bien o para mal, las armas tienen una gran demanda en todo el mundo, y si observamos otros mercados en los que existe una demanda global de un producto de alto valor -como los electrónicos de alta tecnología-, podemos esperar que el mercado de las armas esté dominado por unos pocos proveedores globales de productos patentados que logran enormes economías de escala (piense en Apple, IBM o Cisco en hardware). Dos características hacen que el mercado de armas sea especial: una necesidad primordial de estandarización y apoyo para los fabricantes locales que son demasiado pequeños para desarrollar diseños propios. La estandarización es necesaria porque las armas tienen que ser compatibles con un componente estandarizado -la munición- y porque los ejércitos quieren minimizar sus costes de entrenamiento. Y los estados-nación tienen un interés muy fuerte en apoyar una industria de armas «local» porque generalmente no quieren depender de otros para sus armas.

Aparte de las armas, hay ejemplos de diseños abiertos exitosos en forma de productos basados en estándares en algunas funciones de productos básicos -como la plomería- donde hay relativamente pocas oportunidades para la innovación y donde el mercado demanda un dispositivo estandarizado que sólo funcione en la infraestructura existente. Cuando un mercado depende de la intercambiabilidad mecánica de hardware simple en una base instalada muy grande, los beneficios del diseño abierto superan los beneficios de las soluciones propietarias.

¿El diseño abierto sustituirá al diseño propietario en los nuevos mercados?

El hecho de que el hardware de diseño abierto haya dominado nichos de mercado específicos es una prueba de que puede funcionar comercialmente, es sólo una cuestión de adaptación al mercado.

Por ejemplo, el enfoque de diseño abierto puede no ser apropiado para productos de consumo de marca, producidos en masa y electrónicos. En este caso, las economías de escala y el nivel requerido de integración de diseño probablemente no sean alcanzables por una comunidad de diseño abierta con recursos limitados.

Sin embargo, si llegamos a un punto en el que muchos fabricantes pudieran fabricar y producir fácilmente diseños abiertos de alta calidad, éste podría ser un modelo exitoso en mercados en los que la utilidad del producto es más importante que el estilo y en los que las economías de escala no son demasiado grandes. Por ejemplo, ha habido productos de diseño abierto exitosos en el mundo en desarrollo para productos como bombas de agua y sistemas de purificación de agua. Existe la oportunidad de cultivar una comunidad manufacturera empresarial en el mundo en desarrollo a través de la producción de este tipo de productos de diseño abierto.

Otro lugar en el que este modelo podría funcionar es en sitios como Kickstarter, donde algunas empresas han pagado con éxito el desarrollo y la fabricación de productos a través de pedidos previos. Para realizar un pedido precomprometido, el cliente tiene que creer que el producto entregado realmente funcionará. La transparencia de un diseño abierto respaldado por la comunidad podría proporcionar la «credibilidad del producto» necesaria para que los fabricantes puedan utilizar más ampliamente el modelo de ingresos comprometido previamente.

Por ejemplo, si tuviera un taller mecánico, podría publicar un catálogo de diseños abiertos creados por la comunidad y permitir que la demanda prepagada impulse su programa de producción. Esto sería una gran manera de conseguir productos interesantes e innovadores para el cliente, según sea necesario.

Porque en realidad, ¿quién no querría uno de estos?

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